El pediatra argentino que revolucionó la cirugía de válvulas aórticas usando impresiones 3D

A Ignacio Lugones, un cirujano pediátrico del Hospital de Niños Pedro de Elizalde, le llevó tres años diseñar un sustituto de las válvulas aórticas mediante el uso de impresoras 3D, pero finalmente lo consiguió y ya está salvando vidas.

El doctor Lugones revolucionó la cirujía cardiovascular en niños.

El doctor Ignacio Lugones (42), cirujano cardiovascular pediátrico del Hospital General de Niños Dr. Pedro de Elizalde, logró un avance revolucionario: consiguió fabricar una válvula aórtica para niños que funciona. Y ya está operando. Hasta este descubrimiento, la insuficiencia de la válvula o estenosis aórtica no tenía solución en niños y, en la mayoría de los casos, resultaba letal. El método, que fue desarrollado de manera conjunta entre el doctor Lugones y su hermano Germán, que es físico, consiste en la reproducción de modelos a escala de válvulas a través de tecnología de impresión 3D.

“Hace unos años tuve un pacientito que murió antes de crecer lo suficiente para que lo pudiéramos operar de una falla en la válvula aórtica. Es tremendo ver a un chico deteriorándose y no poder hacer nada. Entonces me dije que tenía que encontrar una solución”, narra el doctor Lugones. Desde ese momento hasta que operó con éxito a su primer paciente por una estenosis aórtica, transcurrieron tres años de ardua investigación. La válvula aórtica, explica Lugones, “es una estructura con tres compuertas que se abren y cierran por las diferencias de presión: la sangre sale y la válvula se cierra para que no pueda volver hacia atrás. Cuando se enferma, produce estenosis o insuficiencia. Entonces, hay que cambiarla”.

En los adultos hay opciones. Se le extrae a un chancho y se usa su pericardio para hacerla, o se hace de titanio. En el primer caso, con los años hay que reemplazarla. En el segundo, el paciente debe tomar un anticoagulante de por vida. El problema es que con niños esas opciones no funcionan. “No hay válvulas disponibles para chicos —explica Lugones—. Por su rápido crecimiento, deberíamos ponerles una por año. Y la más pequeña de metal viene de 17 milímetros, hay que esperar mucho tiempo hasta que el niño crezca. Y a veces no hay tanto tiempo. Por eso se nos ocurrió hacer una que funcione para ellos”. Así fue como junto a Germán, hermano del doctor, comenzaron a pensar una solución. “Hicimos un diseño geométrico. Tratamos de imitar a la naturaleza. Durante seis meses hicimos cálculos, logramos entender la estructura desde la teoría. Y después empezamos a diseñarla en forma tridimensional, en una computadora”.

Mediante la impresión 3D, se perfeccionan las válvulas sustituto, que son fabricadas a partir de tejido del propio paciente.

Y un día, el prototipo funcionó. Tras años de pruebas, primero mecánicas y más tarde en animales, el doctor Lugones conoció a Gabriel: “Hace un año y medio llegó un paciente que no podía ni subir un piso por la escalera. Hablamos con la familia, le explicamos el método y construimos la válvula con el propio pericardio del niño. Estuvo un día y medio en terapia intensiva y a los cinco días se fue a la casa. Un año y medio después estaba jugando al fútbol. Recuerdo la fecha: 6 de agosto de 2018”, cuenta el cirujano. Desde ese día en adelante, Lugones ya ha operado con éxito a diez pacientes.

“La válvula se construye con el propio tejido del individuo, lo que imprimimos en 3D son moldes con marcadores para la colocación de las suturas y la triple corona donde va colocada. Es una herramienta vital. Fue una experiencia fantástica. El futuro de muchos de los aspectos médicos pasa por el diseño 3D”, contó el cirujano. Hoy, Lugones quiere que su creación llegue a todo el mundo: “Esta técnica quirúrgica necesita inversión para que se pueda usar a nivel global. De otro modo, siempre dependería sólo de lo que pueda hacer yo. Así que le idea es crear moldes y dispositivos para que esto se extienda a los demás países. Nuestro sueño es que ningún chico más se muera por una valvulopatía aórtica”.

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